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Nature’s Pride, lista para el futuro

Nature’s Pride importa, madura, envasa y distribuye frutas tropicales y hortalizas a más de 300 clientes en 28 países europeos. Shawn Harris, natural de Estados Unidos, está a la cabeza de la compañía, la cual puso en marcha con la ayuda de un distribuidor noruego hace trece años y medio y creció con los mangos y los aguacates 'ready to eat' (listos para consumir). A finales de 2013 la empresa se trasladó a una hipermodernanave en Maasdijk, que fue inaugurada oficialmente el pasado sábado 14 de junio. Se trata de un nuevo hito para Shawn, que se dedica a su trabajo con toda su energía y entusiasmo. “¡No se librarán de mí en mucho tiempo!”, bromea.

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Nature’s Pride se trasladó a una nueva nave fantástica en Maasdijk a finales de 2013. ¿Qué requisitos tuvo que cumplir esta construcción?

"Después de haber decidido lo grande que tenía que ser el edificio, todo el mundo expresó sus deseos. Se mencionaron aspectos como una buena iluminación y un concepto de planta abierta. También queríamos ser sostenibles energéticamente. En este último aspecto nos centramos mucho: contratamos a un arquitecto y a asesores especialistas en sostenibilidad, quienes guiaron todo el proceso de desarrollo y de construcción del edificio”.


 
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¿Ser sostenibles energéticamente estaba resultando decepcionante?

“Hicimos todo lo posible en aquel momento, y ahora usamos un 30% menos de energía que en la anterior nave.

Esta nave no es más cara que la anterior por metro cuadrado. Todo el mundo dice que ser sostenible es caro, pero no tiene por qué. Hay que encontrar la manera de ahorrar energía de forma inteligente, y nosotros lo hicimos. La única forma que teníamos de ser totalmente sostenibles era instalar un molino de viento, pero no es tan sencillo. Un molino de viento es caro, cuesta tres millones de euros, pero se amortiza poco a poco. Si mañana nos dijeran que podemos construir un molino de viento y que la energía nos iba a costar un 100% más, lo haríamos de todos modos, porque tenemos la convicción de que hay que pensar en el futuro y en nuestros hijos”.


Shawn Harris, directora de Nature's Pride.


Pero solo se puede comprar un molino de viento si ganas suficiente. Muchas compañías como la suya no pueden permitirse una inversión como esa.
“Obtener beneficios es importante, si no, la empresa no puede existir. No se podría invertir en innovación y desarrollo. Nosotros tenemos procesos complicados, como la maduración y el envasado, y necesitábamos un lugar adecuado para nosotros. Pero hay muchas más empresas que también obtienen buenos beneficios, estoy convencida”.


 
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Los Países Bajos se perfilan como un país que apoya la sostenibilidad. ¿No le parece difícil que no se pueda construir un molino de viento?

“Trato de encontrar un lugar, pero es difícil. Entiendo que no se pueda construir un molino de viento en cualquier lugar y que los Países Bajos son un país pequeño en el que ya se ha construido mucho. Aunque, de todos modos, es decepcionante”.
 
¿Se enfadó usted?
"Sí, estaba un poco enfadada. Estoy molesta por el hecho de que me dijeran que no a algo que a mí me parecía fantástico. Nuestros mangos y aguacates proceden de ocho mil kilómetros de distancia. Los maduramos y somos responsables de tratar de hacerlo de forma sostenible energéticamente. Me molesta que no podamos hacerlo, pero no me detendré hasta lograrlo”.
 
¿Cómo responden sus clientes a su sostenibilidad? ¿Lo aprecian o el precio y el producto siguen siendo más importantes?
“Creo que el cliente es consciente de que estamos tratando de ser sostenibles energéticamente y por ello estamos trabajando para conseguir un mejor entorno para todos y para el futuro. Espero que sea algo obligatorio dentro de los próximos cinco o diez años, y nosotros estaremos a la cabeza. Por ejemplo, Mercedes Benz está exigiendo a sus subcontratistas que sean sostenibles energéticamente en 2017. Si no lo eres, ya no podrás proveerles. El mundo está tomando esta dirección y tenemos que unirnos”.


 
¿Cómo son sus cámaras de maduración?
“Tenemos cuarenta cámaras de maduración independientes. Esto significa que podemos madurar los productos por separado en cada cámara de maduración, y así tenemos que hacerlo. Un mango tiene un proceso de maduración muy diferente al de un aguacate. Ambos productos necesitan tres días y medio de calefacción y un día y medio de refrigeración, pero el aguacate comienza en cinco grados y el mango a diez. Además, hay que ajustar el proceso, porque el país de origen varía y, por tanto, también las condiciones. En general, el secreto es ir poco a poco y no obligar al producto”.

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¿Es sencillo formar a un madurador?
“No, se necesitan al menos dos años y no se encuentran en cualquier parte. Por eso buscamos dentro de la compañía personas que quieran aprender”.
 
Cada vez hay más compañías en el mercado que maduran, las llamadas maduradoras de alquiler, pero también hay más supermercados como Edeka que están empezando a contar con sus propias cámaras de maduración. ¿No le preocupa que se hagan con la maduración a largo plazo?
“Podrían hacerlo, no hay que subestimarlos, pero hay una serie de minoristas que ya han dejado de hacerlo, porque se necesita un suministro y una buena calidad constantes, y después hay que seleccionar. Por otro lado, las bananas están mejor organizadas que los mangos y los aguacates. Cuando pienso en todo el esfuerzo que hace falta para conseguir el mango adecuado después de nueve años...”.


 
¿Quiénes son sus principales clientes?
“Todos nuestros clientes son importantes. Valoramos a todos los clientes por sus características individuales y deseos concretos”.
 
El grupo noruego BAMA es un gran accionista de Nature’sPride. ¿Qué porcentaje de la facturación de Nature’sPride les corresponde?

“El 25%. Ha sido así desde el principio”.
 

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¿Trata de mantener la cuota de BAMA al mínimo posible atrayendo a más clientes europeos?

“Ese fue nuestro objetivo desde el primer día. BAMA es nuestra base y también estamos tratando de establecer una base de clientes en Europa, pero no es fácil, requiere trabajar duro cada día”.
 
En sus primeros años, Nature’s Pride era proveedor de exóticos. ¿Cuándo comenzaron con los programas “Ready to eat” (listo para consumir)?

“Fue en 2005. Solo estábamos proveyendo a Noruega por aquel entonces. En 2006 presentamos nuestra caja 'ready to eat' con fruta para el mercado mayorista y en 2007 se comenzó a suministrar al mercado minorista”.
 
Muchos de los que se reían del concepto "ready to eat" hace ocho años ahora están siguiendo sus pasos. ¿Notan más competencia en este segmento?
“Sí, y lo necesitamos. No creo que se pueda encontrar un aguacate o mango duro en el mercado en cinco años. La competencia es necesaria y nos alegramos de que exista. No podemos ser el único proveedor de Europa y tener una base de clientes en la que querer centrarnos. Espero de verdad que les vaya bien, que puedan suministrar un producto perfecto y descartarlas piezas malas, porque uno de cada diez mangos en una caja tiende a descartarse. Si se deja en la caja, se está engañando al consumidor. Además, tendrá un precio diferente que no coincide con el nuestro. A veces se dice que somos caros, pero nosotros descartamos ese mango que no es adecuado, lo que supone un diez por ciento. Y eso nos molesta un poco, pero la competencia no es un problema”.


 

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¿Cómo de importante es la automatización para el programa “ready to eat”?

“Es muy importante. Ahora también podemos analizar la calidad interna con una máquina de clasificación óptica, pero no hay que pensar que estas máquinas son la solución. Primero hay que conocerlas bien, ya que cada mango y aguacate es diferente y hay diferencias según la temporada. A una máquina así hay que suministrarle información constantemente, si no, no sirve para nada. El mayor error que se puede cometer es el siguiente: tengo una máquina que ya cuenta con todo el hardware y el software, así que yo ya no tengo que hacer nada. ¡Pues no! Hay que suministrar información a la máquina y eso cuesta mucho tiempo y dinero”.
 
¿Qué más es importante para el concepto “ready to eat”?
“Lo más importante es la calidad de la fruta que se compra. El concepto ‘ready to eat’ requiere asegurarse de que el cliente reciba frutas cien por cien comestibles. En lo que a eso se refiere, le sacamos un poco de ventaja al resto, como especialistas que somos, pero ha sido un proceso de nueve años con mejoras continuas hasta encontrar a los productores perfectos, recibir las entregas, conseguir productos casi iguales, poder madurarlos bien y suministrar la máxima calidad sin problemas”.
 
¿Esto solo se puede hacer si se controla toda la cadena?
“Sí. Transmitimos nuestras especificaciones a los productores. Sin duda, es un reto hacer que la cadena sea lo mejor posible y controlarla bien”.

¿Qué porcentaje de la cadena creen que tienen bajo control?
“El 85%. Y creo que podríamos llegar al 95%”.
 
¿Entonces sigue siendo un gran reto?
“Sí. Después de nueve años de duro trabajo, controlamos solo el 85%. Pero creemos que es muy importante que nuestros clientes tengan los productos adecuados en sus tiendas. Si un producto no tiene los valores correctos, no lo quiero. Muchas empresas no entienden esto o no lo tienen en cuenta”.
 
¿No tiene miedo de que la demanda de China llegue a ser tan grande que les haga perder a ustedes proveedores en América Central?
“No. Hay que saber hacer frente a los precios y asegurarte de tener una buena relación con tus productores. Si les haces ver que lo están haciendo bien, tus proveedores no se irán a China por unos euros más. Nosotros tenemos también la ventaja de que los mangos y los aguacates no son las frutas principales de China. Lo que supone un problema es que la demanda de aguacates en América está aumentando de forma espectacular. Habrá escasez. El aguacate es un verdadero superalimento: es saludable, versátil y fácil de consumir”.

¿Ha pensado en superar a la competencia y abrir un nuevo punto en Asia?

“No, nunca lo he pensado. Yo creo que hay que ceñirse a la actividad principal de uno. No somos productores y nunca lo seremos. Somos importadores, maduradores y distribuidores en Europa, y somos buenos en lo que hacemos. Tenemos que centrarnos en eso”.
 
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¿Qué piensa cuando ve lo que sus colegas están haciendo en los supermercados europeos?
“La competencia es sana, no me asusta en absoluto. Tengo que centrarme en la actividad de Nature’s Pride y en seguir haciéndolo mejor. El arte es satisfacer los deseos del cliente día a día. Si nos centramos en eso, creo que tendremos un buen futuro”.
 
El aguacate y el mango son los productos de su empresa. ¿Tienen previsto ampliar su surtido?
“Sí, queremos ampliar nuestra base de mangos y aguacates con kiwis, peras y ciruelas “ready to eat”, por ejemplo. Nosotros creemos que el futuro está en los productos que necesitan valor añadido, y es lo que nuestros clientes piden. Queremos dar un nuevo paso con producto nuevos. Hasta ahora no teníamos la capacidad de hacerlo”.
 
El año pasado, Nature’s Pride tuvo una facturación de entre 180 y 190 millones de euros. ¿Cuánto más pueden crecer?
“Ahora estamos madurando veintidós contenedores de aguacates y dieciocho contenedores de mangos por semana. Si hay suficiente suministro, podríamos duplicarlo”.
 
¿Se han fijado una meta concreta en relación con el crecimiento?
“No, no tenemos una meta. Hay que aceptar que vas a crecer como empresa y prepararse para ese crecimiento. En lo que se refiere a los aguacates y mangos, crecemos en torno a un 35% en volumen cada año. Con cuarenta cámaras de maduración, ahora tenemos más capacidad. Podemos madurar 1,3 contenedores por semana en promedio, lo que supone alrededor de 56 contenedores en total”.
 
¿Hay espacio para la expansión?
“Podríamos construir otras diez cámaras de maduración en esta nave y estamos negociando la compra del terreno anexo a ella para su futura expansión. Nature’s Pride cree firmemente en el futuro de los productos listos para consumir”.
 
¿Es difícil cumplir con los programas de suministro que acuerdan de antemano con los minoristas?
“Sí, hay que funcionar acorde a ellos cada día y es todo un arte. También es difícil saber lo que se necesita, nunca se acierta. Por eso hacemos una estimación. Es una planificación y un ajuste constante”.
 
Este año han puesto en marcha Nature’s Berries. ¿Por qué se ha constituido como un elemento separado?

“Porque teníamos muchas ganas de centrarnos en los berries. Para abordarlos de una forma seria y profesional, contratamos especialistas. Ellos se encargan de desarrollar variedades e iniciar colaboraciones con los productores. Creo que un buen enfoque es muy importante. En mi opinión, los frutos rojos serán un grupo de productos muy importante en el futuro”.
 
Ustedes se centran en productos a los que poder agregar valor. ¿Cómo se definen a ustedes mismos con Nature’s Berries?
"En primer lugar, creo que hay espacio para un nuevo operador. También tenemos una gran capacidad de comprensión del cliente. Hay que ser capaz de suministrar más del 99% todos los días. No se puede decir: ‘Mi productor no tiene nada hoy, así que no puedo suministrar’. El cliente no quiere oír un ‘no’. Esta experiencia la estamos trasladando a Nautre’s Berries. El sabor, el precio y el envase también son muy importantes. Creemos que podemos hacerlo mejor y espero que así lo hagamos”.
 
Pero cuentan con mucho suministro en Europa occidental.
“Tenemos una buena base con BAMA y podemos centrarnos en el resto de nuestra base de clientes. Ya hay minoristas que dicen: ‘Me gusta vuestro enfoque, me gusta vuestra calidad, las entregas son fiables, sois transparentes, vuestros precios son adecuados; les daremos el 20% de nuestro negocio de berries’. Creo que para las otras empresas de berries, Nature’s Pride supondrá un reto. En Noruega es donde más berries se consumen de toda Europa, más que en Inglaterra, por lo que hay posibilidades de hacer algo bueno con BAMA”.
 
¿Tiene productores que cultivan en exclusiva para ustedes?
“No, nuestros productores también suministran a otros compradores en Europa”.
 
¿Cuál es la mayor amenaza para su empresa?
“Creo que cada vez es más difícil crecer en más de un 20% al año. También es un reto encontrar a las personas adecuada para la empresa, personas con la misma forma de pensar que Nature’s Pride. También creo que hay que cuestionarse siempre si lo estás haciendo bien, si el cliente está y si puedes pagar lo suficiente a los productores. Estamos entre esos grupos y siempre supone un reto”.

¿Cómo será la compañía en 2020? ¿Habrá otra nave?
“Probablemente. Yo creo en el proceso de maduración y distribución, y si lo haces bien y de forma transparente para ambas partes, las posibilidades son numerosas. Pero el crecimiento no es un fin en sí mismo. No pensamos: ‘¿Cuándo podremos facturar quinientos millones?’. Nuestro objetivo es crecer un 8% este año y ahora mismo —sin contar los berries—, estamos en una media del 15%. ¿No es fantástico?”.

¿Sigue siendo usted accionista de la empresa?

“Sí, poseo el 26%”.
 
Usted es la gran impulsora e inspiradora de todo. ¿Qué pasará si usted se va dentro de algunos años?
"Me atribuye usted demasiados méritos. Yo no soy más que una pequeña trama de la hisotria. Por supuesto, soy la fuerza motriz y la persona que tiene las ideas y toma las decisiones, pero funcionaría bien sin mí. No tengo planes de abandonar, me da demasiado crédito. Soy sólo un pequeño hilo de la historia.

Aunque ya no tuviera acciones, no me iría. La empresa para mí es como un hijo, es mi familia en los Países Bajos. ¡Aún no van a librarse de mí!”. (PB / WV)

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Para más información:
Shawn Harris
Nature's Pride
shawn@naturespride.nl 

 
¿Sabía que ...
...Nature’s Pride tiene más de 300 clientes en 28 países de Europa e importa productos de más de 300 productores en 60 países?
...el país ha acumulado una experiencia única en maduración de la fruta exótica gracias a sus programas "ready to eat" a lo largo de los años?
...los mangos y los aguacates listos para consumir son su especialidad?
...hace solo seis años que Nature’s Pride se trasladó a su ubicación anterior en el polígono industria Honderland, en Maasdijk?
...la empresa se había superado a sí misma gracias a la demanda de los mangos y los aguacates listos para consumir?
...el objetivo de Nature’sPride era construir uno de los edificios más sostenibles en Europa Occidental?
...una parte importante de este objetivo era que fuera sostenible energéticamente y que sus emisiones de CO2 fueran muy reducidas?
...el nuevo edificio tiene una superficie de 37.000 m2 y una enseña junto a la A20?
...la filosofía que subyace al diseño está basada en la apertura y en la visión y que el producto puede seguirse a lo largo de todo el edificio?
...Nature’s Pride se ha convertido en una compañía con más de 320 empleados fijos en los últimos trece años y medio?
...la compañía cuenta con dos divisiones distintas: Nature’s Pack y Nature’s Berries?
...Nature’s Pride apoya proyectos sociales en todo el mundo?
 

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