EE. UU.: Los robots recolectores de manzanas se preparan para la temporada de Washington

El próximo otoño, por primera vez, algunas de las manzanas vendidas en los Estados Unidos habrán sido recolectadas por un robot en lugar de por manos humanas. Y eso es gracias a la start-up de automatización agrícola Abundant Robotics, la fabricante de estas máquinas cosechadoras que participarán en la próxima cosecha del estado de Washington.

"Esta será la primera temporada en que estemos listos para llevar a cabo una cosecha comercial", dice el CEO de Abundant, Dan Steere. "Es muy emocionante".

La recolectora de Abundant tiene más en común con una aspiradora inteligente Hoover que con una mano humana. El robot avanza entre las hileras de los huertos y utiliza inteligencia artificial con un dispositivo lídar para buscar las manzanas maduras. Una vez localizadas, un brazo robótico con un aspirador toma las manzanas del árbol con delicadeza y las coloca en un contenedor.

Este logro se debe a los avanzas no solo en aprendizaje de máquinas y robótica, sino también en agricultura. La arquitectura de los manzanos ha evolucionado a lo largo de las décadas y ahora es común cultivarlos en espalderas como los tomates o los pepinos. Los manzanos modernos también son más pequeños, derivados de variedades enanas que rinden más por hectárea y producen fruta más rápido una vez plantados. Estos avances hortícolas han permitido a los agricultores duplicar los rendimientos. También han hecho que el trabajo de recolección sea más sencillo para los humanos y, ahora, para los robots.

Karen Lewis, especialista en fruta de árbol en la Universidad Estatal de Washington, que ha trabajado con Abundant y otras start-ups de robótica, dice que los manzanos han alcanzado un punto óptimo para la cosecha robótica. Ahora los huertos son lo bastante uniformes y predecibles para que las máquinas puedan recolectar fruta de manera fiable, y las copas son lo suficientemente estrechas para que penetre la luz solar, la visión humana y los sistemas de visión.

Las empresas tecnológicas que tienen éxito en la agricultura, según Lewis, son las que escuchan las necesidades de los agricultores. "No vamos a permitir que la tecnología sea la fuerza motriz, tiene que serlo la agricultura".

Geekwire.com explica que el debut en los Estados Unidos sucede al despliegue en Nueva Zelanda, donde Abundant ya ha empezado con una cosecha comercial. Steere dice que la decisión de hacer el estreno mundial en Nueva Zelanda en lugar de en Washington fue pura coincidencia con la temporada. añade que Abundant le debe mucho a los productores de Washington, que le han dado a la start-up un apoyo y unas críticas fundamentales en sus primeros años.


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