Estiman el doble de cosecha de albaricoque que el año pasado en California

Según los productores de albaricoques de California, parte de su fruta no se venderá, ya que la demanda del producto continúa disminuyendo y están eliminando más hectáreas. La cosecha estimada actual es el doble que la del año pasado.

"Este año realmente es decisivo en cuanto a si vamos a tener un sector comercial de albaricoques en el futuro o no", dice Bill Ferreira, presidente de Apricot Producers of California.

Ferreira reconoce que lleva advirtiendo sobre la desaparición de los albaricoques de California durante al menos 25 años, pero describe este año como "crítico", con la pérdida de otra fábrica de conservas y lo que predice que será "un arranque de árboles muy grande" al final de la temporada.

La procesadora de frutas Seneca Foods cerró su planta de Modesto el año pasado, pero los productores no tenían mucho que vender, aproximadamente 23.000 toneladas, estima Ferreira. Con una cosecha más sólida este año, los productores que perdieron sus contratos de Séneca han estado trabajando duro para encontrar nuevos destinos para su fruta, dice, y agrega que espera que miles de toneladas de albaricoques se queden sin vender este año.

Ferreira observa que es algo inusual, ya que la producción es muy pequeña. No sólo ha disminuido la superficie de California, sino que los productores han producido "algunas cosechas muy reducidas" en los últimos cinco años.

Debido a que la producción ha sido tan inconsistente en los últimos años, principalmente debido a la falta de enfriamiento y otras cuestiones relacionadas con el clima, Ferreira dice que la demanda de albaricoques ha visto "una reducción drástica", ya que los compradores se fueron o volvieron a las importaciones baratas. La competencia de ultramar, especialmente de los albaricoques deshidratados de Turquía, ha sido un gran problema durante años, señala: "Hemos llegado a un punto en el que ya no hay muchos mercados abiertos para nosotros".

Condado de Yolo
Los albaricoques solían representar más del 90% de lo que producía Stan Leste, agricultor del condado de Yolo. Ahora su cosecha principal es la de nueces y los albaricoques representan menos del 1% de su producción. Él y otros productores dicen que la intensiva mano de obra de los albaricoques, con altos costes de poda y cosecha manual, ha sido una de las principales razones para alejarse de ellos. El cultivo de albaricoques también es muy arriesgado, expresa Lester, ya que los árboles necesitan más horas de frío que otras frutas de hueso y, a menudo, se enfrentan a las inclemencias del tiempo durante la floración, lo que puede afectar a la fructificación.

Lo que le ha permitido seguir produciendo albaricoques es su capacidad para usarlos en productos de valor agregado, como en Lester Farms Bakery, en Winters, para pasteles y otros productos horneados. Lester vende algunos albaricoques frescos y deshidrata el resto para su uso durante todo el año en la pastelería.

La variedad dominante sigue siendo la Patterson, cuya cosecha comienza esta semana. La Patterson se dedica a la elaboración y al mercado de productos frescos, con aproximadamente el 75% de la superficie dedicada a la variedad. A pesar de su versatilidad, los agricultores que han producido la Patterson para el procesamiento probablemente no podrán vender en el mercado fresco este año, comenta Dave Santos, un productor y envasador del condado de Stanislaus.

Santos explica que no sólo los precios del mercado de productos frescos han bajado este año debido a un exceso de oferta, sino que el mercado también está saturado de melocotones frescos y nectarinas. La razón principal por la que dice que rechazó a los productores que no tienen un destino para su fruta es porque los albaricoques para el procesamiento tienden a ser demasiado pequeños para el envasado del mercado fresco.

Lo que ayudaría, según Santos, es que el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, que ha prometido comprar algunos excedentes de fruta, actúe con mayor rapidez. Ferreira expresa que el USDA anunciará esta semana cuánto comprará.

Aunque los albaricoques llevan "en la familia" durante casi 100 años y los seguirá produciendo, Santos agrega que planea quitar algunos árboles este año y plantar cerezos o más almendros. Para reducir los costes de empleo y mejorar la eficiencia en su envasadora, dice que la empresa ha invertido en nueva tecnología que clasifica los defectos de la fruta. En la finca, ha cambiado la forma en que se plantan los árboles, manteniéndolos pequeños para facilitar su cosecha.

Agalert.com también ha hablado con Daniel Bays, productor del condado de Stanislaus, quien produce la variedad Patterson para enlatados, congelados, exprimidos y deshidratados, y dice que ofrecerá más fruta de la que ha contratado. Concluye explicando que espera que los procesadores aprovechen la cosecha más grande de este año y compren "un poco más en caso de que no tengamos tanta cosecha el próximo año", pero señala que no le gusta almacenar el inventario.


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