Nueva "medicina" para vacunar las plantas contra el virus del mosaico del pepino

Pocas cosas asustan más a un productor de calabaza que el virus del mosaico del pepino, un patógeno que echa a perder campos enteros de calabazas, pepinos y melones. Ahora, los investigadores han hallado una manera de desarrollar rápidamente vacunas que podrían proteger los cultivos de patógenos virales.

"Es un muy buen descubrimiento", dice Anna Whitfield, fitopatóloga de la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Raleigh, que no participaba en el estudio. Los virus son una amenaza en constante evolución para la seguridad alimentaria mundial, según Whitfield, y la nueva técnica podría ayudar a los agricultores a mantenerse al día de los constantes cambios de los patógenos.

Cuando un virus infecta una célula vegetal, a menudo libera ARN, que viaja a través de la célula y ayuda al virus a replicarse. Las proteínas de defensa que hay dentro de la célula vegetal reconocen estos ARN virales, y las enzimas que actúan como tijeras diminutas, los cortan. Algunos de los fragmentos resultantes de ARN, llamados  ARN pequeños de interferencia (siRNA), se alían con un grupo de proteínas llamado el complejo Argonauta. Los siRNA actúan como identificadores que guían al complejo Argonauta al ARN en el genoma del virus, que después el complejo Argonauta y otras proteínas destruyen.

La táctica es mortal, pero no siempre eficiente. De los miles de varios siRNA de la planta, muy pocos tienen las propiedades químicas adecuadas para combatir el ARN viral. El bioquímico Sven-Erik Behrens, de la Universidad Martin Luther de Halle-Wittenberg, en Alemania, y sus colegas se han dado a la tarea de racionalizar el proceso.

Artículo completo (en inglés) aquí.


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