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El nuevo año ha comenzado con problemas para los contenedores "hi-cube" en Sudáfrica

Los contenedores hi-cube de 12 m, que representan alrededor del 75% de la carga mundial de contenedores, son actualmente ilegales en las carreteras de Sudáfrica si su altura supera los 4,3 metros.

Fue una decepción desagradable para los sectores de frutas y mercancías cuando una extensión del plazo, que habría dado otros 18 meses más a los hi-cube en las carreteras sudafricanas, quedó sin firmar antes de que los funcionarios del Gobierno se fueran de vacaciones.

Un contenedor estándar, izquierda, versus un hi-cube a la derecha (foto de Mike Walwyn)

El Departamento de Transporte había prometido al sector que ampliaría el plazo por noveno año, mientras el impacto de los hi-cubes se estudiaba de nuevo, pero no se publicó nada antes de la fecha de vencimiento del anterior plazo, 31 de diciembre de 2019.

El sector de la fruta experimenta un aumento significativo en los volúmenes de exportación de uva de mesa durante esta época del año, entrando en el período pico de exportación entre principios de enero y aproximadamente la primera semana de marzo. "Eso sin mencionar el aumento en los volúmenes de exportación de manzanas, frutas de hueso y pera de verano durante el mismo periodo", dice Werner van Rooyen, gerente de operaciones en el Foro de Exportadores de Productos Frescos.

"Los exportadores de fruta fresca no pueden ser considerados responsables de las consecuencias que puedan derivar de que el Gobierno no haya extendido el plazo antes de principios de enero de este año".

El Foro de Exportadores de Productos Frescos envió una carta al ministro de Transporte, Fikile Mbalula, y está esperando su respuesta. La extensión debería haber sido firmada por su director general, Alec Moemi, pero este último todavía está de permiso. "Es increíblemente preocupante, dada la sensibilidad de este asunto", agrega Werner.

Al menos, señalan desde el sector, no se han dado casos de detención de camiones por transportar un contenedor hi-cube.

Impacto en el sector frutícola sudafricano
El Gobierno sudafricano sostiene que los hi-cubes son inestables (fuentes del sector dicen que los funcionarios del Gobierno han usado ejemplos de camiones volcados que llevan contenedores estándar para reforzar su argumento) y dañan los puentes (las mismas fuentes dicen que la Agencia Nacional de Caminos de Sudáfrica ha confirmado que no hay puentes de menos de 5 metros en las carreteras nacionales de Sudáfrica).

No hay suficientes contenedores estándar disponibles para reemplazar a los contenedores hi-cube (y además, la fabricación de contenedores estándar ha cesado en todo el mundo). Los contenedores hi-cube tienen un volumen mayor que los estándar de uso general, lo que permite transportar más carga durante un solo viaje con su respectivo coste y beneficios ambientales.

Casi toda la carga refrigerada, como los productos frescos, son (o han sido hasta finales de 2019) transportados en contenedores hi-cube, y millones de esos contenedores han estado en las carreteras de Sudáfrica durante muchos años sin incidentes notables.

La nueva legislación requiere cambios en los camiones y los muelles de contenedores
Las empresas de camiones podrían ajustar sus flotas de camiones para reducir su altura de transporte y cumplir con la nueva regulación de altura de 4,3 m, pero eso supondría un gran gasto.

"Se les pide a las empresas, que están intentando ahorrar, que gasten aún más", dice Gavin Kelly, director general de Road Freight Association. “Se trata de un desarrollo muy preocupante. La mayoría de los operadores, y ciertamente todos nuestros miembros, quieren operar dentro de la ley para reducir la infracción en caso de un accidente de tráfico. Sin embargo, no hay evidencia de que un contenedor 300 mm más alto que uno estándar cause accidentes".

Un nuevo camión puede costar hasta 300.000 rands (19.000 euros), mientras que los camiones más antiguos tienen una vida útil de aproximadamente 20 años.

"Otro problema es que muchos exportadores e importadores tendrían que reconstruir sus muelles de contenedores para manejar esos camiones. Y si se considera los muchos millones de contenedores hi-cube que han viajado por nuestras carreteras desde su aparición, realmente no parece tener mucho sentido", señala Mike Walwyn, de la Asociación Sudafricana de Transportistas.

Ha habido informes de estudios sobre el asunto, pero el Gobierno quiere otro informe y se espera que pueda haber otra licitación el próximo mes, para realizar un estudio sobre el tema de los contenedores hi-cube.

Se habla de una carta enviada por el Departamento de Transporte presuntamente instruyendo a las autoridades locales de tránsito a ignorar la nueva legislación y el estado ilegal actual de los contenedores hi-cube, pero esa carta no es un documento legalmente vinculante.

Gran preocupación entre los exportadores de frutas
"Es hora de que los líderes del Departamento de Transporte den un paso adelante y se comprometan a hacer lo correcto", señala Werner van Rooyen.

“Este proceso se ha prolongado durante demasiado tiempo, aproximadamente nueve años, y el sector de la fruta requiere claridad. Se trata de una situación muy preocupante”.

Werner señala la posible pérdida de ingresos y la pérdida de empleos en el sector frutícola debido a interrupciones en las exportaciones. El potencial de creación de empleo de, en particular, cítricos, uvas, plátanos, manzanas y peras, aguacates y cerezas, de hecho, se ha reconocido formalmente en el Plan Nacional de Desarrollo.

Existe el temor de que las navieras trasladen sus negocios a puertos vecinos como Walvis Bay (Namibia), Beira y Maputo (ambos en Mozambique).

Esperanza de que la extensión se aprobará
Werner explica que confía en que el Departamento de Transporte firmará y publicará la extensión del plazo, un sentimiento que comparte con Mike Walwyn.

"No solo sería lo mejor para la economía sino que también mantendría un nivel aceptable de confianza entre el Gobierno y el sector".

Werner concluye: "También debemos señalar el arduo trabajo realizado hasta ahora entre el Gobierno y el sector, y nos gustaría agradecer especialmente al abogado Johannes Makgatho, del Departamento de Transporte, todos sus esfuerzos".


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