Hailing Jin, de la Universidad de California en Riverside:

"La lima dedo australiana puede ayudar a salvar la citricultura de Florida"

Desesperadamente, los investigadores están desarrollando herramientas para ayudar a controlar el citrus greening, una enfermedad que ha matado miles de hectáreas de árboles de naranja y pomelo, devastando al sector agrícola de Florida. Uno de los tratamientos más prometedores se desarrolló recientemente en una fruta de la que la mayoría de la gente nunca ha oído hablar, la lima dedo australiana.

La lima dedo, nativa de las selvas tropicales de Australia, se parece un poco a un pepinillo. Mide solo unos pocos centímetros de largo, crece en pequeños árboles y está ganando popularidad como fruta exótica.

La investigadora Hailing Jin se interesó en la fruta porque está emparentada con las naranjas, pero no se ve afectada por el citrus greening. Jin, genetista molecular de la Universidad de California en Riverside, dice: "Cuando supe que había algunos parientes cercanos de los cítricos silvestres que mostraban tolerancia o resistencia parcial, pensé que debía haber algunos genes responsables de ello".

En los 15 años desde que el citrus greening apareció por primera vez en Florida, la enfermedad ha dado un vuelco al sector. La producción de naranjas ha caído en picado, de casi 300 millones de cajas en el 2000 a unos 70 millones de cajas el año pasado.

Hace unos cinco años, Jin descubrió el gen de la lima dedo que la hace tolerante a la enfermedad. La fruta produce un péptido, un antibiótico natural que mata la bacteria responsable del citrus greening. La genetista ha desarrollado una forma de producirlo en el laboratorio. Cuando se inyecta en los árboles o se rocía en las hojas, el péptido tiene un impacto drástico. "El recuento bacteriano se reduce en gran medida, y los síntomas de la enfermedad también. La nueva pulpa y las nuevas hojas se ven muy verdes y saludables", concluye Jin.

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