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Ricky Chong, de World Fresh Exports:

“Nuestra empresa nació de una desconexión entre los productores, los comercializadores y la gran distribución”

La canadiense World Fresh Exports (anteriormente conocida como Sutherland, S.A.) lo hace todo: cultivo, recolección, envasado, control de calidad, exportación y comercialización de la fruta. ¿Cómo se convirtió esta empresa en un servicio integral? “Planificamos nuestros primeros campos de cerezos hace más de 20 años”, dice Ricky Chong, presidente y CEO de World Fresh Exports. “Por aquel entonces, recurríamos a ‘brokers’ para la comercialización de nuestra fruta, lo cual tenía muchas ventajas. Nos daba acceso a nuevos clientes en todo el mundo y era muy emocionante saber que nuestra fruta se vendía en mercados como Shanghái, Dubái, Bruselas y Kuala Lumpur. Nos habíamos convertido en parte de la clase conocida como ‘exportadores’”, recuerda. Sin embargo, pasados unos años, se hizo patente que existía una verdadera desconexión entre los productores, los comercializadores y la gran distribución. Con frecuencia, a los comercializadores y a la gran distribución les iba bien, pero no tanto a los productores. “¿Es aceptable que las manzanas se vendan a 2,49 $ la libra en los supermercados mientras que a un productor le pagan 0,40 $ la libra a pie de campo? No, no lo es”. Tras visitar muchos países, parecía que la situación se repetía en muchas partes del mundo. “Estábamos convencidos de que tenía que haber un equilibrio sano entre todos los socios”.

Ricky Chong y Rob van Westen inspeccionando los cerezos Lapin más antiguos del mundo (más de 50 años).

Conocer lo que se vende
Dentro de la cadena de valor, el 90 por ciento de los comercializadores pasan la mayor parte de su tiempo en sus despachos. “Raramente visitan a los agricultores y, con frecuencia, no conocen la fruta que venden”. Como resultado, muchos productores han dejado las antiguas organizaciones al estilo de cooperativas, que, a menudo, están hipertrofiadas y ya no ofrecen el mismo valor. “En 2007, decidimos que había llegado el momento de encargarnos de nuestra propia comercialización y ver lo que nos deparaba el destino”, dice Chong. “Muchos de nuestros socios tenían orígenes diversos en la agricultura, el envasado, la gestión de la cadena de frío y la gran distribución organizada. Muchos de ellos se nos unieron y, juntos, cultivamos y exportamos diferentes frutas de todo el mundo”. World Fresh Exports se encarga del cultivo, el envasado y la exportación desde Canadá, Estados Unidos, Chile, España, China, Tasmania y, más recientemente, Mozambique. Las cerezas son una parte muy importante del negocio de la empresa, pero otras frutas son: manzanas, peras, uvas, cítricos, granadas, fruta de hueso, melones, dátiles, fresas, arándanos y kiwis. La mayoría de la fruta la obtiene, envasa y exporta World Fresh Exports por su cuenta y en nombre de muchos productores.

¿Qué es lo que hace única a World Fresh Exports?
“Es nuestra responsabilidad maximizar las ganancias de los productores, ofrecer precios competitivos, mitigar las reclamaciones y envasar productos de máxima calidad para nuestros socios de la gran distribución. Lograr estas metas es un trabajo en proceso. Pasar mucho tiempo en los campos ha permitido que nuestro equipo comprenda las condiciones de cultivo, así como las temperaturas de recolección, la importancia del enfriamiento poscosecha y de que la pulpa alcance una temperatura adecuada antes de su envío”. Estos fundamentos son esenciales para la longevidad de la fruta y las hortalizas en los lineales, y muchos compradores no tienen esta experiencia o estos conocimientos.

En el lado de la gran distribución, también existe una comprensión profunda. “Hacemos todo lo posible para cultivar, cosechar y envasar teniendo en mente nuestros 40 años de experiencia en la gran distribución. Por las muchas horas que las cerezas, los arándanos y los melocotones pasarán en el lineal, siempre nos preguntamos cómo mitigar la pérdida de tamaño del producto para nuestros socios de la gran distribución y cómo impulsar las ventas”, explica Chong. Los dependientes de la sección de frutería no saben por qué un melón no madura o cómo librarse de las moscas de la fruta que rondan los expositores de frutos rojos. “Nosotros compartimos gustosamente nuestros conocimientos con los productores, la gran distribución y otros integrantes de la cadena de valor. Respetamos a nuestros productores como personas y amigos, y no basamos la calidad de nuestra amistad en la cantidad de hectáreas producidas”, puntualiza

Crecimiento explosivo de la demanda de fruta china
Chong ha presenciado muchos cambios en el sector con el paso de los años. Sin embargo, lo más evidente este año es la nueva población de clase media de Asia, que cada vez demanda más fruta de calidad “premium”. Otro cambio es el interés que despierta la fruta de China. World Fresh Exports lleva desde el año 2000 trabajando con productores y envasadores en China, y está notando un fuerte interés por parte de Asia, Norteamérica, Europa y Oriente Medio en su nueva categoría de fruta china. “Seguimos incrementando los volúmenes con calidad exportadora procedentes de China, incorporamos más variedades y ofrecemos mejores embalajes que se adapten a las necesidades de la gran distribución. Es muy emocionante, porque estamos presenciando un crecimiento explosivo”. China es la categoría de la empresa que más rápido está creciendo y, como resultado, hace poco se han incorporado seis inspectores de control de calidad al equipo con el fin de mantener los estándares de calidad de exportación en las plantaciones y en los almacenes de envasado.

Sarah Bistritz, Kim Hoang y Dee Perera.

Las mujeres responsables del éxito  
El éxito de World Fresh Exports se puede atribuir mayormente a tres diligentes mujeres en puestos importantes. Kim Hoang es socia y directora de ventas en World Fresh Exports. Su pasión y determinación han sido esenciales para el éxito de la empresa. “No sé cuántas noches sin dormir se ha pasado a lo largo de los años preocupada por los productores y los clientes. Todo se basa en las relaciones”. Kim inició su carrera en la gran distribución de frutas y hortalizas y tiene más de 20 años de experiencia en ese sector. “Su capacidad de conectar con las personas y el conocimiento de cuatro idiomas nos han abierto muchas puertas. Si a eso se le suman más de 10 años de experiencia en los almacenes de envasado, resulta que conoce la fruta mejor que la mayoría de personas del planeta”. La parte más importante de su cargo es desarrollar confianza con los clientes de World Fresh que envían fruta a todo el mundo”.

Sarah Bistritz es gerente de Ventas y Operaciones Globales. “Es inteligente y tiene una actitud muy cercana que agrada a todos. Su capacidad de ver más allá, resolver problemas, mantener la calma y la concentración es impresionante”, afirma Chong. Bistritz comenzó su carrera en World Fresh, haciéndose cargo de una de las partes más complicadas de las operaciones de la empresa, que es llevar la fruta del punto A al punto B. Es un cargo muy exigente, puesto que el 50 por ciento de los envíos es sensible al tiempo (carga aérea), se trabaja en muchas zonas horarias, con aerolíneas, buques y camiones. Trata con los clientes de tú a tú, con las empresas logísticas, los productores y los envasadores, y al mismo tiempo cumple con las directrices de cumplimiento y seguridad alimentaria y la documentación necesaria para los diferentes países. “Su reciente ascenso a Ventas y Operaciones Globales es muy merecido”.

Dilushi (Dee) Perera es responsable de Logística y Operaciones. Empezó en World Fresh a jornada parcial en el verano de 2021 y aceptó un puesto de jornada completa en la empresa este año. “A todos nos sorprendió e impresionó mucho su capacidad para adaptarse rápidamente al puesto. Dee es inteligente, sabe de negocios, trabaja sin descanso, hace las preguntas adecuadas y no descansa hasta que el trabajo está hecho. Muchas veces le hemos tenido que pedir que se tome un descanso, un día libre o se vaya a dormir porque ya había pasado la medianoche. Es una joya difícil de encontrar y, por suerte, una valiosa incorporación al equipo”

Es inusual tener tantas mujeres en puestos de responsabilidad en un sector dominado por los hombres. No obstante, Chong opina que están a gusto con el ambiente de trabajo. “Se trabaja muy duro en temporadas altas, pero luego hay mucho tiempo de descanso el resto del año”. La empresa suele contratar estudiantes de tercer o cuarto año de estudios universitarios como parte de su programa con las universidades locales. A los mejores becarios se les ofrecen puestos a jornada completa en función de su rendimiento y de sus posibilidades de futuro. Lo más importante es que Chong quiere que sus empleados estén felices, se sientan seguros y piensen por sí mismos

Para más información:
Ricky Chong
World Fresh Exports, Inc.
rick@lapincherry.com
www.world-fresh.com


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