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El Reino Unido y Países Bajos son los mayores importadores europeos

En el mercado global tan solo se comercializa el 1% de la producción de boniato

Los boniatos (o batatas) se cultivan y consumen en todo el mundo. La parte de la producción que se comercializa en el mercado global es relativamente pequeña. Muchos países cultivan principalmente para el mercado interno. Europa es un gran importador de boniatos, en especial de los Estados Unidos. El Reino Unido y los Países Bajos son los máximos importadores. La temporada española ha transcurrido con normalidad, mientras que los productores israelíes no ven salvación en las exportaciones debido a los bajos precios. Los Estados Unidos exportan más, aunque las condiciones meteorológicas han retrasado un poco la producción. Australia está viéndoselas con una sobreoferta. China es el máximo productor, pero el consumo es bajo.

El boniato estuvo en alza en 2012. Globalmente, el comercio del boniato está aumentando. China destaca del resto del mundo, con una producción de más de 70 millones de toneladas en 2014. En segundo y tercer puesto se encuentran Tanzania y Nigeria, con una producción de 3,5 millones cada uno. Después está Uganda, con 2,6 millones de toneladas, e Indonesia, con 2,4 millones de toneladas. Estados Unidos, el principal proveedor del mercado europeo, produce 1,1 millones de toneladas. La mayor parte de la producción local no se destina a la exportación, sino que se consume en los mercados internos. Solo el 1 por ciento de la producción se exporta a otras regiones.



Europa
El mercado europeo de los boniatos sigue siendo relativamente pequeño, pero está creciendo deprisa. En 2014, Europa importó 124.000 toneladas de boniatos, de las cuales 7 toneladas se destinaron al consumo. La importación de este producto exótico se ha duplicado en 5 años. Los supermercados satisfacen la creciente demanda de boniatos. Grandes importadores en Europa son el Reino Unido y Países Bajos. Este último funciona como puerto de tránsito para el resto de Europa. Estados Unidos es el máximo proveedor, con una cuota de mercado del 70 por ciento.

Europa también importa desde diferentes países. En 2014, se importaron 10.000 toneladas de Egipto y 8.000 toneladas de Honduras, así como 6.000 toneladas de Israel, y Senegal, Sudáfrica y Brasil son proveedores menores, con entre 1.000 y 2.000 toneladas. En total, Europa exportó por valor de 1,9 millones de euros a países extracomunitarios. Dentro de los países europeos, la exportación aumentó de 21 millones de euros a 52 millones de euros entre 2010 y 2014.

En Europa, el boniato se cultiva en España, Portugal, Italia y Grecia. Juntos, estos países produjeron en torno a 56.000 toneladas en 2013. En lo que a consumo se refiere, sin embargo, no son los principales países. El Reino Unido, Portugal y los Países Bajos fueron los mayores consumidores de boniatos en 2013. Per cápita, estos tres países siguen en cabeza, pero Portugal es quien ocupa el primer puesto.

El interés por el boniato también está creciendo fuera de la UE. En Ucrania se realizaron pruebas con este producto exótico, que gustó al consumidor. Resulta confuso que las aduanas ucranianas no tengan la oportunidad de importar boniato.

El mercado británico es el más grande de Europa
El Reino Unido tiene una cuota de mercado del 44 por ciento en la importación de boniatos en europa, lo que lo convierte en el mercado más grande del continente. En toneladas, el volumen es de 82.000 toneladas. Una pequeña parte se destina a la reexportación a Irlanda, pero el volumen principal permanece en el mercado interno. 

La temporada española en el Reino Unido ha acabado algo antes. Un comerciante dice que le habría gustado que la temporada durara hasta enero, pero la calidad no fue suficiente.

El consumidor belga aprecia el boniato
En Bélgica, como en el resto de Europa, el boniato ha estado ganando terreno durante años. Esto se debe en parte a su sabor, que agrada a la generación más joven. El consumidor también busca más variedad en el plato y el boniato tiene muchas aplicaciones en la cocina. La demanda e boniato crece en diciembre, antes de Navidades, pues los consumidores buscan productos especiales. El suministro procede principalmente de Estados Unidos y Honduras, y también se exporta algo a Israel, Egipto o España. "Cuando el producto español y egipcio llegan al mercado, los precios suelen alcanzar mínimos, pero por lo general es estable", afirma un importador belga.

Países Bajos, puerto de tránsito
Dentro de Europa, los Países Bajos son el segundo importador, con una cuota de mercado del 24 por ciento, o 44.000 toneladas. Una gran parte de los boniatos importados siguen su camino hacia el interior de Europa. En exportación, los Países Bajos tienen una cuota del 36 por ciento y, por tanto, son el segundo mayor exportador europeo de boniatos. Importantes destinos de exportación son Alemania, Francia, Finlandia, Suecia y el Reino Unido. 

La creciente demanda del boniato se traduce en volúmenes considerablemente más grandes. Un comerciante dice que los clientes que empezaron con cajas ahora compran palés.

Temporada normal en España
España es el segundo importador de Europa, con una cuota de mercado del 29 por ciento. La temporada de este año casi ha finalizado; la cosecha en el sur comenzó en agosto. Destaca que la demanda se ha mantenido constante, incluso para los boniatos ecológicos. Los precios de los boniatos han sido similares a los de la temporada del año pasado. La producción se ha incrementado entre un 15 y un 20 por ciento y se esperan cifras de crecimiento similares para el próximo año. El sector está invirtiendo en la capacidad de almacenado para ampliar la temporada lo máximo posible. El objetivo es competir con la oferta estadounidense de enero a mayo.

La exportación apenas es rentable para Israel
Los productores israelíes prefieren mantener los productos en el mercado interno. Los productos baratos y una baja tasa de cambio hacen que Europa sea menos atractiva para la exportación. El mercado interno ofrece mejores precios. Los precios en Europa se han reducido a causa de una gran oferta procedente de Egipto y España, según un exportador. Esto provoca que los precios se sitúen en torno a 6 y 8 euros por caja.

Crece la producción y la exportación en Estados Unidos
La oferta de Estados Unidas, plagada de problemas de calidad, es considerablemente menor que antes, según un comerciante europeo. En el último año y medio, la calidad ha sido muy variada, se queja un importador europeo. Los meses de verano fueron calurosos y secos, y el invierno, frío y húmedo, lo cual tiene consecuencias para los boniatos, en especial en cuanto a calibres. Esto ralentizó la cosecha en Carolina del Norte y Carolina del Sur. Cuando la cosecha fue a comenzar, los campos estaban demasiado mojados.


Superficie plantada y cosechada de boniato, rendimiento y producción en Estados Unidos entre 2012 y 2014. Haga click aquí para ampliar.

Estados Unidos es el mayor proveedor de boniatos para el mercado europeo. Los comerciantes europeos prefieren los volúmenes grandes y la estabilidad de los proveedores estadounidenses. El principal competidor en europa es España, pero, según un comerciante estadounidense, el producto español no puede competir con el de Estados Unidos en calidad.


Superficie plantada y cosechada de boniato en Estados Unidos en 2014 y 2015. Haga click aquí para ampliar.

El Instituto de Comercialización de Boniato de Estados Unidos también observa crecimiento de la exportación: "Las buenas noticias son que la exportación total tiene un aumento del 34 por ciento este año. La exportación al Reino Unido ha crecido un 50 por ciento y la exportación al Benelux también ha crecido".

Sobreoferta en el mercado australiano
El mercado australiano está lidiando con una sobreoferta de boniatos. La cosecha de Queensland es mayor de lo normal, gracias al tiempo cálido y suave de la primavera y el verano. Debido a la sobreoferta, los precios han caído hasta un tercio de lo que eran en el verano de 2014. Entonces, los precios rondaban los 60 dólares por caja, ya que la lluvia retrasó la cosecha. Este año, los precios son de entre 18 y 24 dólares por caja. Las variedades como la hawaiana todavía están funcionando bien, con precios de entre 30 y 40 dólares por caja. La exportación puede crecer en 2016, parcialmente debido al incremento de la oferta y a una buena infraestructura.

El consumo chino, al alza
En el mercado chino, los boniatos logran precios de 2,50 dólares el kilo. Esto significa que los precios son ligeramente superiores que el año pasado. Globalmente, China es el máximo productor de boniatos. En 2014, se cosecharon en torno a 70 millones de toneladas, lo que supuso el 65 por ciento de la producción global. En el mismo año, el país exportó 9.000 toneladas. Aunque sigue siendo una parte pequeña de la producción total, la exportación está creciendo gradualmente. Japón, Singapur, Malasia, Estados Unidos y Canadá son mercados importantes para la exportación china.

El consumo ha disminuido con fuerza en la última década. En los 70, se consumía la mitad de la producción nacional, pero en la década siguiente esta cifra cayó al 10 por ciento. La mayor parte de la producción acaba como alimento para el ganado. En los últimos años, el consumo está volviendo a mostrando una línea ascendente.

Taiwán prevé un mal comienzo de 2016
En la primera mitad de 2015, los precios del boniato se redujeron. Pese a los esfuerzos de ofrecer los boniatos de otras formas, por ejemplo horneados, el precios se mantuvo bajo. En la segunda mitad del año, la escasez derivó en precios ligeramente superiores. Debido a que un huracán azotó la isla, parte de la cosecha se perdió. Para la primera mitad de 2016 se espera una calidad menor.

Sudáfrica se convierte en un jugador de más tamaño
En los próximos años, se prevé que Sudáfrica incremente su cuota de mercado. Un importador británico apunta a la creciente producción en este país africano. Además de boniatos de carne blanca, también se cultivan boniatos de carne naranja. Se dice que algunos productores tienen contactos con minoristas británicos en cuanto a suministro.

Cada semana, FreshPlaza y AGF.nl publican un resumen de la situación del mercado de un producto en su contexto global. Con estos artículos, nuestro objetivo es ofrecer una idea de un mercado global que se vuelve cada vez más pequeño como resultado de la globalización. El próximo artículo se centrará en los limones. Debido a las vacaciones de Navidad, el próximo artículo de esta serie se publicará el 8 de enero.

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