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Belice: Las sanciones contra un productor azotan a la industria bananera

Las exportaciones de bananas de Belice llevan meses sufriendo dificultades, debido a las sanciones impuestas por Estados Unidos contra John Angel Zabaneh, un agricultor y exportador de bananas que se encuentra en la lista negra por sus presuntos lazos con un capo de la droga. Sin embargo, las acciones emprendidas contra este productor han hecho más que marginar a un solo empresario: han dejado sin empleo a cientos de personas y han socavado una de las principales fuentes de ingresos de este país centroamericano, según informa Reuters.

El cultivo de bananas de Belice, que representa una quinta parte de las exportaciones del país, se enfrenta a más obstáculos además de las sanciones. La sequía y las inundaciones han dañado los cultivos y es probable que la situación empeore por culpa del huracán Earl, que ha arrasado la nación este mes.

Las autoridades gubernamentales y los directivos de la industria de Belice afirman que sancionar a Zabaneh –parte de las medidas contra el tráfico de drogas en Latinoamérica– afectó gravemente a las exportaciones del país a finales de 2015 y principios de 2016, y contribuyó a una fuerte recesión económica.

Las exportaciones de bananas disminuyeron un 42% durante los tres primeros meses de 2016, a raíz del cierre de las plantaciones de Zabaneh y de las inundaciones, lo que contribuyó a disminuir un 2% la producción económica del primer trimestre, según el Instituto de Estadística de Belice.

"Somos un proveedor pequeño, por lo que nuestra economía es muy impredecible", declara Sam Mathias, director general de la Asociación de Productores de Bananas de Belice. "Reducir mínimamente nuestro volumen anual marca una diferencia muy grande".

En 2012, se puso a Zabaneh en la lista negra, y, durante los tres primeros años, apenas hubo ningún efecto, ya que el empresario, de 61 años, se retiró rápidamente de su negocio, antaño una de las mayores plantaciones de bananas de Belice.

Poco después de que la Tesorería de los Estados Unidos sancionara a Zabaneh, su empresa, Mayan King, junto con otros particulares y compañías, la Tesorería y las autoridades de Belice, estudiaron la idea de transferir las plantaciones a otra empresa, según relata José Alpuche, director ejecutivo del Ministerio de Agricultura y Pesca de Belice. La compañía Meridian Enterprise asumió la dirección de las plantaciones de Mayan King.

Durante años, el único comprador de las bananas de Belice ha sido la irlandesa Fyffes. La compañía ha declarado que la Asociación de Productores de Bananas de Belice confirmó en 2012 que Zabaneh y Mayan King habían abandonado el grupo comercial y que las plantaciones tenían un nuevo propietario sin relación con Zabaneh. Fyffes siguió comprando sus bananas durante tres años más.

Sin embargo, las sanciones por fin afectaron a la industria el año pasado, cuando Zabaneh habló en los medios locales sobre las actividades de la plantación. Según declaró a Reuters, representaba a su madre, propietaria de las plantaciones durante el cambio de dirección.

Esta asociación directa con las plantaciones provocó que Fyffes dejara de comprar sus bananas, según declaró la compañía en octubre de 2015, aunque ha seguido adquiriéndolas de otras plantaciones de Belice.

"Eran bananas que estaban listas para cosechar y exportar, así que, desde el momento en que pararon, perdimos su porción de las exportaciones", explica Alpuche.

La decisión de Fyffes causó una caída instantánea del 13,5% en las exportaciones de bananas de Belice, según Mathias.

El valor de las exportaciones de bananas disminuyó 1 millón de dólares en octubre de 2015, un 20% con respecto al del año anterior, según el Instituto de Estadística de Belice, que asocia el desplome de ese mes al cierre de las plantaciones.

Ahora, las plantaciones de Zabaneh están inactivas y cubiertas de maleza, con sus bananas afectadas por la sigatoka negra, según Alpuche, que visitó la zona hace poco. "Antes, esas plantaciones daban empleo a unos 900 trabajadores", concluye.


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